0. 선불 핸드폰(Prepaid Cell Phone)이란?
선불폰은 일반적으로 2년 약정을 해야하는 후불폰의 대안적인 서비스가 될 수 있다. 일반적으로 2년 약정을 하면서 새 핸드폰을 저렴한 가격 또는 무료로 받을 수 있는 후불폰은 약정기간 이전에 계약을 해지하면 위약금을 지불해야 한다.
 
일반적으로 분당 사용요금은 선불폰이 후불폰보다 높지만 2년 의무 약정 계약을 할 필요가 없고, 신용조회나 디파짓(크레딧이 좋은 분은 디파짓 필요 없음) 없이 이용할 수 있으며 본인의 상황에 맞는 서비스 플랜을 선택할 경우 후불폰 보다 더 저렴하게 이용할 수도 있다.
 
1. 누가 선불 핸드폰(Prepaid Cell Phone)이 필요한가?
- 계약(약정) 없이 단기간 핸드폰이 필요한 분(예: 단기 유학생, 장기 출장자 등)
- 크레딧 기록이 없어 계약(보통 2년 약정)을 할 수 없거나 약정을 위해 많은 금액의 디파짓이 요구 되는 분(예: 미국 생활을 시작하는 유학생, 주재원 등)
- 거의 셀폰 사용을 하지 않아 비상용으로 사용하면서 요금을 줄이고 싶은 분(예: 집에서는 집전화, 사무실에서는 사무실 전화를 사용하면서 셀폰을 거의 사용하지 않는 분)
 
* 참고로, 한국에서 로밍해 오는 경우 가격도 비쌀뿐만아니라 미국에서 사용(미국에서 로밍폰으로 또는 로밍폰에서 미국 전화번호로)하기에는 거는쪽도 받는쪽도 국제전화 요금이 부과되기 때문에 가격이 부담 스럽다.
 
2. 통신사 선택
선불폰을 서비스하는 통신사를 Major carriers(대형 통신사), Regional carriers(지역 통신사), Mobile Virtual Network Operators(부가 통신 사업자) 등으로 구분할 수 있다.

2.1 Major carriers(대형 통신사)
대형통신사(예: AT&T, T-Mobile, Sprint, Alltel 등)는 미국 전체 지역을 서비스하기 때문에 미국 어디서나 로밍차지나 장거리요금 부담없이 사용할 수 있어 좋다. 하지만 한정된 지역에서 사용할 예정이라면 다양한 서비스를 제공하는 지역통신사나 MVNO를 고려하는 것이 좀 더 저렴하고,  본인의 상황에 맞는 서비스를 선택할 수 있을 것이다. 한가지 고려할 점은 대형 통신사의 경우 폰 구입시 보조금 혜텍을 받을 수 있는 경우가 있어 저렴하게 폰을 구입할 수도 있다는 점이다.
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2.2 지역 통신사(Regional carriers)
지역 통신사(U.S. Cellular, Cincinnati Bell, MetroPCS, Cricket Communications 등)는 한정된 지역에서 서비스 하는 통신사다. 서비스 지역밖에서 사용할 경우 비싼 로밍 차지나 장거리 요금이 부과될 수 있으니  서비스 가능 범위를 잘 살펴 봐야 한다. 
대형통신사보다 다양한 서비스 플랜이 있어 본인의 상황에 맞는 서비스를 선택하면 대형통신사보다 저렴하게 사용할 가능성이 많다.

2.3 MVNO
MVNO(TracfoneNet10Virgin MobilePage Plus Cellular, kajeet 등)은 자신은 통신 네트워크 없이 대형 통신사로부터 통신 네트워크를 임대하여 재판매하는 사업자다. 특정 세분 시장을 타겟으로 하기때문에 지역 통신사보다도 다양한 플랜과 서비스가 존재한다.
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3. 플랜 선택
3.1 Pay as you go
대부분의 선불폰 사용자가 이용하는 방법으로 미리 지불한 금액만큼 사용하는 이해하기 쉽고, 단순한 플랜이다. 미리 지불한 금액 범위 안에서 사용함으로 예상치 못한 높은 금액의 청구서를 받을 걱정 없이 안심하고 사용할 수 있다. 다만 통신사의 숨은 비용들 때문에 금액이 빨리 소진되어 예상보다 먼저 충전(refill)을 해야 할 수도 있다.
이용 방법도 간단하다. CVS, Target, Wal Mart 같은 일반 소매점에서 충전된 선불폰은 구입하여 개통(activate)한 후 사용하면 된다. 금액이 소진되면 소매점이나 온라인에서 쉽게 충전하면 된다. 복잡한 것이 싫고, 핸드폰 사용량이 많지 않다면 Pay as you go 플랜을 선택하는 것이 좋다.
대부분의 통신사들이 사용량(예: $50에 500분)을 광고하지만 사용미닛(minutes) 보다는 잔액($)을 모니터링하는 것이 실제 통화요금을 피부로 느낄 수 있는 방법이다. 예를들어 500분을 구입했더라도 각종 숨은 비용들 때문에 500분 통화할 가능성은 거의 없음으로 잔액이 얼마씩 줄어드는 것을 관찰하는 것이 실제 통화비용이 어느 정도 인지 파악하는데 도움이 된다.

3.2 Monthly rate plans
월 일정 금액을 선불로 내고 후불폰의 월 플랜(예: 주중 500분/월, 야간 주말 무제한 통화, 동일 통신사 가입자간 무료 등)처럼 사용하는 방법이다. 매월 일정 금액을 지불해야 함으로 체킹 어카운트나 데빗카드가 있어야 한다. 보통 후불폰의 월 플랜보다 가격은 비싸지만 2년 약정없이 사용할 수 있는 장점이 있다. 휴대폰 사용량이 많다면 Pay as you go 보다 저렴하게 사용할 수 있고, 매번 충전해야 하는 번거러움도 없어 편리한다. 
 
* Daily access fee: 플랜에 따라 매일 $1 ~$3씩 차지하는 것도 있다. 이런 경우 매일 일정 금액을 추가로 청구하는 대신 분당 사용요금을 할인해 준다. 예를들어 원래는 분당 25센트인데 메일 $1씩 차지하는 댓가로 분당 10센트로 해준다.

4. 핸드폰 선택
선불폰의 경우 일반적으로 보조금을 지원받을 수 없음으로 제값주고 휴대폰을 구입해야 한다. 따라서 가능한 최소한의 기능의 저렴한 폰을 구입하는 것이 합리적이다. 하지만 약간의 보조금을 지원하는 곳도 있다. 이렇게 보조금을 지원하는 이유는 선불폰 구입자가 충전된 미닛을 다 사용한 후 지속적으로 충전(refill)을 하리라 생각하기 때문이다.
또한 주변 사람들에게 사용하지 않는 폰이 있는지 확인해 볼 수도 있다. 대부분 2년마다 새로운 폰으로 교환하기 때문에 사용하지 않는 폰들을 보유하고 있을 가능성이 많다. 이런 경우 어느 통신사에서 사용하던 것인지도 물어보고, 해당 통신사에서 선불폰을 개통해야 할 것이다.


[참고 자료]